De kunst van het voorspellen

In de aanloop naar de Amerikaanse verkiezingen voorspelden de media steeds vaker en steeds luider een nek-aan-nek race tussen Mitt Romney en Barack Obama. De cijfers om dat te onderbouwen hadden ze niet, of ze hadden ze verkeerd gelezen en geïnterpreteerd. Veel waarschijnlijker is dat het ze niet kon schelen. Ze wilden een close race, en dus bedachten ze die zelf.

Obama won op 6 november met groot gemak. En dat kwam voor Nate Silver al helemaal niet als een verrassing. Sterker nog: de datablogger voor The New York Times had de winnaar in alle 50 staten goed voorspeld. Niet omdat hij een glazen bol of een magisch oog heeft, maar omdat hij de kunst van het voorspellen op basis van relevante cijfers, input, data en historie bijeen weet te brengen en te analyseren.

Silver schreef er een boek over, The Signal and the Noise, het signaal en de ruis, en zijn kunst is tussen de alsmaar uitdijende ruis de goede signalen op te pikken en daar mee aan de slag te gaan. Geen zwarte magie, geen handlezerij, maar data. En die data gaven al heel vroeg aan dat Obama niet kon verliezen, hoe spannend iedereen het ook wilde maken of laten lijken.

De mens heeft de neiging om snel patronen uit informatie te halen, maar als het teveel wordt, dan gaan we er juist heel selectief mee om en doen aan cherry picking. We halen er uit wat we leuk en lekker vinden, en negeren de rest. Het resultaat is dan dat je er dus naast zit. En niet zo’n beetje ook.

Ruis overheerst, zo stelt Silver, en dat komt ook omdat elke dag al die TV-kanalen maar moeten blurren, en alle krantenkolommen gevuld moeten worden, het dondert vaak niet met wat. Juist dan worden de grootste glijers gemaakt. Dan is het opeens interessant om een onderzoek op tafel te gooien dat juist iets heel anders laat zien dan de mainstream. Of dat onderzoek deugt, doet niet ter zake of is van later zorg, als we maar iets hebben om de headlines mee te halen.

Obama kon niet verliezen. Natuurlijk was hij slecht in het eerste TV-debat, maar daardoor stond niet het hele land op z’n kop. Integendeel. Daarom ook kon Greg Pinello van gmmb, de senior online campagnestrateeg van Obama, tegen ons de dag voor de verkiezingen in Washington zonder blikken of blozen zeggen: “we’re gonna win, we got the numbers.” Het was geen bluf, het was geen gok, het was kennis. En die kennis bracht macht. Four more years.